José Roberto da Silva Júnior, mejor conocido como Zé Roberto, nació el 6 de julo de 1974 en São Paulo, Brasil. Inició su carrera en las fuerzas básicas del Palestra de São Bernardo, donde destacó por su habilidad para los regates y sus pases precisos. Desde entonces llamó la atención de algunos clubes que intentaron ficharlo, siendo el Portuguesa el vencedor.

En 1994 debutó como profesional, aunque no tendría regularidad hasta un par de temporadas después. En 1996 llegó a la final del Brasileirão pero sería derrotado por el Gremio; al final de esa campaña Zé Roberto fue elegido como el mejor lateral izquierdo a sus 22 años, mientras su carrera era seguida por varios clubes europeos.

Un año después fue fichado por el Real Madrid en una de las transferencias más caras de la época para un defensivo brasileño. Pese a las grandes expectativas, Zé Roberto sólo tuvo 15 apariciones con el primer equipo y se vio relegado al banquillo o al equipo de reservas, por lo que fue cedido al Flamengo. Tras destacar de nueva cuenta en el balompié sudamericano, el conjunto español lo vendió al Bayer Leverkusen.

Su primer partido en Alemania fue el tres de agosto de 1998 en la Copa de la Liga, mientras que su debut en Bundesliga llegaría el 15 del mismo mes ante el Hansa Rostock. El tres de octubre conseguiría su primera anotación en el empate ante el FC Kaiserslautern. En Leverkusen coincidiría con grandes futbolistas como Dimitar Berbatov, Hans-Jörg Butt y Lucio, con quien después jugaría en el Bayern München.

Fue transferido al FC Bayern en 2002 por nueve millones y medio de euros. Enfrentaría su primer partido con los bávaros el diez de agosto ante el Borussia Mönchengladbach en la Bundesliga. Tras una racha de cinco duelos con asistencia, el 19 de octubre consiguió su primer gol en el triunfo por 0:1 ante el Hansa Rostock. Fue con el cuadro muniqués donde vivió los mejores años de su carrera y donde conseguiría la mayor cantidad de trofeos.

En 2006, al terminar su contrato con el Bayern, regresó a Brasil para jugar con el Santos. Esa campaña ganaría el Campeonato Paulista y llegaría hasta semifinales en la Copa Libertadores. En 2007 regresaría al conjunto muniqués en calidad de préstamo, donde jugaría dos temporadas más. Acumuló 248 apariciones y 20 goles en sus dos etapas con el Rekordmeister.

Para la temporada 2009/10 fue transferido al Hamburger SV. Su primer partido sería en la ronda de calificación a la Europa League, el 30 de julio ante el Randers. Más tarde debutaría en Bundesliga el nueve de agosto ante el SC Freiburg. Esa campaña sufriría una lesión en el tobillo, lo cual mermó la actividad de Zé Roberto. Tras dos años en Hamburgo, el brasileño anunció que no renovaría su contrato y emigró al futbol catarí.

Llegó al Al-Gharafa en 2011 (donde sólo estaría un año) para cubrir el puesto de estelar tras la salida de Juninho Pernambucano. En su debut consiguió un par de asistencias y al final de la campaña sería considerado entre los mejores jugadores de la Liga Árabe. En 2012 regresaría a Brasil, ahora con el Grêmio. Vería actividad por primera vez con el Grêmio el primero de julio, ante el Atlético Mineiro.

A finales de 2014 y a pesar de su buena actuación con el Grêmio su contrato no fue renovado, por lo que ficharía por el Palmeiras. Jugaría su primer partido con la camiseta del Verdão el nueve de mayo ante el Atlético Mineiro, duelo en el que conseguiría también una asistencia. El 31 del mismo mes marcaría su primer gol, ahora ante el Corinthians. Su contrato con Palmeiras finalizó en 2017, mismo año en el que anunció su retiro profesional a la edad de 43 años.

El paso de Zé Roberto por la selección brasileña también fue exitoso. Su debut llegó el diez de junio de 1997 ante Inglaterra, aunque sólo disputó siete minutos. Más tarde sería incluido en el equipo que disputó la Copa Confederaciones de 1997 y después la Copa del Mundo de 1998. Posteriormente disputaría los campeonatos mundiales de 2002 y 2006. Tras su regreso a Brasil fue convocado, pero él rechazó el llamado y dio por terminado su paso con el representativo sudamericano después de 84 apariciones y seis goles.

Su palmarés se compone por una Liga de España (1997); una Supercopa de España (1997); cuatro Bundesligas (2003, 2005, 2006 y 2008); tres DFB Pokal (2003, 2005 y 2008); dos Copas de la Liga de Alemania (2004 y 2007); un Campeonato Paulista (2007); una Copa de Catar (2012), una Copa de Brasil (2015) y un campeonato brasileño (2016). Con la selección brasileña consiguió la Copa América en 1997 y 1999, así como la Copa Confederaciones en 1997 y 2005.

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